Recensie: De onvergetelijke reis van August King, John Ehle

635


Van tijd tot tijd worden oude klassiekers herontdekt, opnieuw uitgegeven en met stapels tegelijk verkocht. Vaak gaat het om romans met een universele boodschap tegen een ruwe, aardse achtergrond – denk aan de boeken van John Williams. Worden de komende jaren de boeken van de Amerikaanse auteur John Ehle herontdekt? Het zou zomaar kunnen, want deze maand verscheen De onvergetelijke reis van August King bij Uitgeverij Mozaïek, een korte maar intense roman uit 1971 over een man die als de Bijbelse Job gestraft lijkt te worden terwijl hij het goede doet.

August King is onderweg van de markt, waar hij goede zaken heeft gedaan, naar zijn huis in de onherbergzame Appalachen in het Noord-Oosten van de Verenigde Staten. Hij is een bijzondere verschijning, samen met zijn paard en volgeladen kar, in gezelschap van een koe, een varken en enkele ganzen. Beeldend beschrijft John Ehle hoe hij de beboste bergen intrekt. “De bossen waren vochtig en beschut; de lucht wikkelde zich om hem heen als een koel laken. De immense boomstammen sloten de minder bestendige delen van de wereld buiten. Hij luisterde naar het ademen van het woud.”

Plotseling, terwijl hij in een rivier baadt, ziet hij in een ooghoek een donkere schim. Het blijkt een gevlucht slavenmeisje te zijn. Zijn eerste gevoel zegt hem haar te helpen, eten te geven en de weg te wijzen naar de vrijheid in het Noorden. Direct laat hij haar daarna weer in de steek. “Het lag in zijn aard om alle wezens te helpen, maar in een kwestie als deze moest hij niet verwikkeld raken.” Al snel krijgt hij echter spijt van zijn beslissing om weg te lopen, en gaat hij weer op zoek naar haar. Maar hij is niet de enige meer dienaar wil vinden, zo merkt hij. Haar eigenaar heeft namelijk een mooie beloning gezet op het terugbezorgen van het meisje, dat Annalees blijkt te heten. Daarbij komt ook nog eens dat op het helpen van gevluchte slaven zware straffen stonden, tot de doodstraf aan toe.

De tocht van August en Annalees wordt een soort odyssee, een exodus naar het beloofde land. Gaandeweg krijg je een beeld van de persoon August, van wat hij de afgelopen jaren meegemaakt heeft. Hij blijkt een man die verscheurd wordt door een gevoel van wroeging om hoe hij met zijn jong gestorven vrouw is omgegaan, en tegelijk een verlangen heeft om vooruit te komen in het leven. Zijn geloof in God heeft een gevoelige knauw opgelopen door wat er in het verleden is gebeurd, hij voelt zich een speelbal van God, of misschien wel meer van het lot. “Belangrijke dingen worden meestal voor ons beslist door onze geboorte, door het toeval of door God, het noodlot of geluk of ongeluk of wat dan ook, of door onze ouders, broers, zussen, vrienden, geliefden, onze vervolgers overdag, onze vervolgers ’s nachts, onze beesten, onze barbaren, onze paden in de heuvels, onze door de bliksem neergehaalde eik.”

Uiteindelijk zal August voor de ultieme keuze komen te staan om alles op te offeren voor zijn oprechtheid. Gaat hij mee met de mensen om hem heen, die de negerslaven als minderwaardig zien, als beesten die amper een ziel hebben, of blijft hij staan voor zijn principes? Op een meeslepende manier wordt de fysieke én psychologische tocht van August door de auteur verwoord. Een boeiend en gelaagd verhaal over hoe kleine, tegendraadse keuzes grote, onstuitbare gevolgen kunnen hebben.

De onvergetelijke reis van August King / John Ehle / Vertaling: Christ Canter / Uitgeverij Mozaïek / Paperback: 18,90 / Ebook: 8,99

Koop dit boek

GEEN REACTIES

LAAT EEN REACTIE ACHTER